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A vueltas con el reembolso de los billetes adquiridos para vuelos posteriormente cancelados por la pandemia del coronavirus

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Estamos viviendo una situación única, nunca experimentada anteriormente, cuyas consecuencias y efectos no somos capaces de adivinar. Los daños en las economías a escala, nacional, empresarial y doméstico son impredecibles ni en cuantía ni en duración, y como sabemos, se están produciendo, con una muy especial incidencia en el sector turístico y aéreo.

La obligación del reembolso del importe del billete en vuelos cancelados por la pandemia COVID-19.

Las aerolíneas comerciales, las que consigan sobrevivir a esta situación, serán absolutamente estratégicas, y llegado el momento deben ser, para un sector tan esencial como el del turismo, las palancas catalizadoras para la salida de esta crisis.

Las compañías están sufriendo enormes problemas provocados por la parada de su flota y, por ello, asumiendo decisiones muy dolorosas que afectan a sus empleados, a sus socios y a sus directivos.

De entre todos los problemas que deben afrontar queremos abordar, por su inmediato impacto en las mermadas tesorerías, la obligación del reembolso a los pasajeros por los billetes adquiridos para vuelos cancelados con motivo de la pandemia.

Aproximémonos a la situación con la normativa “teóricamente“ aplicable.

El Reglamento (CE) nº 261/2004 del Parlamento Europeo y del Consejo, de 11 de febrero de 2004, por el que se establecen normas comunes sobre compensación y asistencia a los pasajeros aéreos en caso de denegación de embarque y de cancelación o gran retraso de los vuelos, establece de forma alternativa y a elección de aquellos pasajeros cuyo vuelo sea cancelado los siguientes derechos:

  • Derecho al reembolso en el plazo de 7 días del coste íntegro del billete correspondiente al viaje no efectuado; o
  • Derecho a un transporte alternativo.

La Agencia Española de Seguridad Aérea y la Comisión Europea publicaron, el 18 de marzo de 2020, sendos Comunicados con Directrices interpretativas sobre el Reglamento de la UE, clarificando que no cabe la compensación indemnizatoria a los pasajeros por las cancelaciones producidas por la pandemia, ¿pero ¿qué ocurre con el reembolso de los billetes de los vuelos cancelados?

El actual marco normativo excepcional en el que se mueve el transporte de pasajeros

Consideramos que es el momento de plantear una suspensión en la aplicación del Reglamento o, en su defecto, de hacer una re-interpretación de forma tal que sea la compañía aérea la que pueda elegir la forma de ejecutar el reembolso.

Este planteamiento se justificaría dentro del marco legal en el que debemos desenvolvernos y que no es otro que el estado de alarma decretado por la aplicación en el Real Decreto 463/2020 por el que se declara el estado de alarma para la gestión de la situación de crisis sanitaria ocasionada por el COVID-19, y los Reales Decretos Leyes que se están dictando para su desarrollo (7/2020 y 8/2020)

Entre otras medidas, el estado de alarma establece restricciones a la libertad de circulación de las personas limitándola, a grandes rasgos, a aquellos desplazamientos que deban realizarse por razones de necesidad y urgencia. Igualmente se desaconseja la realización de cualesquiera viajes que no respondan a las anteriores razones hasta el punto de que ha obligado a las compañías aéreas a incluir dicha advertencia en sus procesos de venta mediante la Orden TMA/231/2020, de 15 de marzo.

En consonancia con la situación general, el Ministerio del Interior emitió el 16 de marzo la Orden INT/239/2020 por la que se restablecen los controles en las fronteras interiores terrestres con motivo de la situación de crisis sanitaria ocasionada por el COVID-19; no descartándose la posibilidad del cierre del espacio aéreo español e incluso europeo.

Finalmente el día 22 de marzo se publicaba la Orden INT 270/2020 de 21 de marzo por el que se establecen los criterios de restricción temporal de viajes no imprescindibles desde terceros países a la Unión Europea, fijando unos estrictos criterios de entrada de personas por razones de orden público y salud pública.

A las medidas adoptadas hasta la fecha por nuestro Gobierno y la Unión Europea, se deben añadir las ya adoptadas por sus homólogos de otros países respecto al tráfico aéreo procedente de España por las cuales 110 países han decretado la suspensión completa de las operaciones aéreas o han impuesto medidas de aislamiento a las personas provenientes de países como España.

Todo ello ha supuesto la parada en tierra de las flotas de las aerolíneas, la suspensión de sus programas comerciales y en definitiva una parálisis del transporte de pasajeros.

La necesaria modificación del derecho del reembolso: La elección de la aerolínea

La aplicación escrupulosa del Reglamento (CE) Nº 261/2004, en las circunstancias tan extraordinarias que estamos viviendo,  y el reintegro dinerario a miles de clientes del importe de sus billetes  supondrá para las aerolíneas una salida continua de su tesorería en un momento donde el sector comparte la idea estratégica común de preservar su caja para sobrevivir (“Cash is King”)

Por ello muchas compañías están optando por ofrecer a los pasajeros afectados alternativas diferentes al reembolso dinerario tales como una flexibilización máxima de las condiciones de cambio de las fechas de los billetes permitiendo la realización del vuelo en periodos de hasta de dos años o la emisión de bonos por el importe del billete para su utilización sin limitación temporal alguna en cualquiera de las rutas de la compañía.

Sin embargo, y a pesar de la flexibilidad de los Departamentos Comerciales, la elección en la forma de reembolso sigue siendo del pasajero, que en un escenario como el actual sólo contempla la devolución del dinero pagado para la compra del billete.

Ante esta situación es el momento de aplicar, de forma limitada al estricto estado excepcional en que nos encontramos, un cambio en el derecho de reembolso. Entendemos que debiera reconocerse a favor de la aerolínea la elección de la forma de ejecutarlo, asegurando que en todo caso el mismo debe efectuarse a favor del pasajero, evitando con ello un enriquecimiento injusto. El cambio de billete o la entrega de un bono a utilizar en un período de tiempo determinado, respetando el valor económico del vuelo adquirido y cancelado, son las fórmulas a emplear por las compañías.

Son las fórmulas que las compañías ya están empleando y que deberían ser validadas por la Comisión Europea.

¿Es aplicable en estas circunstancias las previsiones del Reglamento (CE) nº 261/2004?

Sería deseable, dada la urgencia, una suspensión de su aplicación a través de una inmediata decisión adoptada por la Comisión Europea.

A falta de esta decisión, opondremos su inaplicabilidad y la exoneración de las compañías respecto a la ejecución del reembolso. Para ello nos apoyamos en dos posibles líneas argumentales que exponemos como propuesta de debate.

Por un lado, y en primer lugar, los criterios interpretativos a que se refiere el artículo 3 del Código Civil: “[...] Las normas se interpretarán según el sentido propio de sus palabras, en relación con el contexto, los antecedentes históricos y legislativos, y la realidad social del tiempo en que han de ser aplicadas, atendiendo fundamentalmente al espíritu y finalidad de aquellas.”

Y por otro, y en segundo lugar, la aplicabilidad de la doctrina de la cláusula «rebus sic stantibus”.  El reembolso dinerario, al que se compromete y está obligada la aerolínea con la venta de su billete, resultaría, en las actuales circunstancias de excepcionalidad y fuerza mayor, una prestación excesivamente onerosa y gravosa, siendo por ello posible a nuestro modesto entender una suerte de “vacatio legis” en su aplicación, en tanto se mantenga tan extraordinario entorno operativo y económico.

Lamentablemente y a falta de una resolución que clarifique esta situación tendremos que trasladar el planteamiento de forma individual y caso a caso, a los innumerables procedimientos a los que deberemos enfrentarnos por las múltiples reclamaciones que los pasajeros (y las plataformas reclamadoras), sin duda, interpondrán.

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